Larry King

Larry King nació en Brooklyn, New York, el 19 de Noviembre, 1933. Hijo de Jennie Gitlitz, una empleada de una empresa de confección textil, y de Aaron Zeiger, dueño de un restaurante y trabajador de una planta de defensa. sus padres eran judíos ortodoxos que emigraron a Estados Unidos desde Bielorrusia en la década de 1930.

El Sr. Zeiger falleció de un ataque cardíaco cuando Larry tenía nueve años y para poder subsistir su madre, su hermano y Larry tuvieron que recibir asistencia social de parte del gobierno. Con la muerte de su padre Larry perdió interés en sus estudios secundarios que cursaba en Lafayette High School, Brooklyn; sin embargo, logró terminar su programa académico y graduarse.

Desde muy temprana edad a Larry le fascinaba la radio y un locutor de la CBS le aconsejó viajar a Florida donde había puestos vacantes en ciertas emisoras de radio para personal sin experiencia. King viajó a Miami donde, luego de varias dificultades iniciales, pudo conseguir un primer trabajo en la radio.

Los inicios

El gerente de una pequeña estación local en Miami Beach lo contrató para limpiar los estudios y realizar diversas tareas; sin embargo, cuando uno de los locutores de la emisora se retiró abruptamente, Larry tuvo su primera oportunidad de salir al aire. Su primera transmisión fue el 1 de mayo de 1957, trabajando como disc-jockey desde las 9 AM hasta el mediodía. También hacía noticieros vespertinos y reportajes deportivos. Por entonces Larry se ganaba unos US$ 50,00 por semana.

El apellido Zeiger era demasiado complicado de recordar, le dijo su gerente, por lo que Larry optó por usar un apellido que vió en un periódico y que hacía publicidad a una tienda de licores al por mayor, la King’s Wholesale Liquor Store.

Comenzó a realizar entrevistas en un programa de media mañana que realizaba desde el restaurante Pumpernik’s en Miami Beach para la estación WIOD. Entrevistaba a cualquiera que entrara. Su primera entrevista fue con un camarero en el restaurante. Dos días después, el famoso cantante Bobby Darin, que daba un concierto esa noche, entró en Pumpernik después de haber escuchado el programa de radio de King. Darin se convirtió en la primera celebridad entrevistada por Larry King.

El programa de radio “King’s Miami” atrajo la atención local. Años más tarde, en mayo de 1960, King presentó “Miami Undercover”, un programa televisivo que se transmitía los domingos por la noche a las 11:30 p.m. en WPST-TV Canal 10. En el programa, King moderaba debates sobre temas locales importantes del día.

King atribuyó su éxito en la televisión local a la asistencia del comediante Jackie Gleason, cuyo programa de variedades de televisión nacional se estaba grabando en Miami Beach a partir de 1964.

«Ese programa realmente despegó porque Gleason vino a Miami», dijo King en una entrevista de 1996 que dio cuando fue admitido en el Salón de la Fama de las emisoras. «Hizo ese espectáculo y se quedó toda la noche conmigo. Nos quedamos hasta las cinco de la mañana. No le gustó el set, así que irrumpimos en la oficina del gerente general y cambiamos todo. Gleason cambió el set, la iluminación, llegó a ser como un mentor mío».

Foto de Larry King, diciembre 1971, hecha por la policía del Condado de Dade.

WIOD le dio a King una mayor exposición como comentarista de color para el equipo de los Miami Dolphins de la National Football League, durante su temporada de 1970 y la mayor parte de su temporada de 1971. Sin embargo, King fue despedido tanto por WIOD como por la estación de televisión WTVJ, donde trabajaba como presentador de radio nocturno y comentarista deportivo el 20 de diciembre de 1971, cuando fue arrestado luego de ser acusado de hurto mayor por un ex socio comercial. King también perdió su columna semanal en el periódico Miami Beach Sun.

Finalmente los cargos le fueron retirados y King fue nuevamente contratado por WIOD. Durante la década de los ’70 King fue anfitrión de un programa de entrevistas sobre deportes llamado «Sports-a-la-King» que contó con invitados especiales y personas que llamaban a la emisora.

El Show de Larry King

A partir de enero de 1978, King transmitió a nivel nacional en una transmisión nocturna de costa a costa del Mutual Broadcasting System, heredando el espacio del programa de entrevistas que había comenzado con Herb Jepko en 1975 y luego seguido por «Long John» Nebel en 1977. El espectáculo de King’s Mutual desarrolló rápidamente una audiencia devota, llamada «King-aholics», es decir adictos a King.

El programa de Larry King se transmitió en vivo de lunes a viernes desde la medianoche hasta las 5:30 a.m., hora del este. King entrevistaba a un invitado durante la primera hora, y las personas que llamaban hacían preguntas que continuaban la entrevista durante las siguientes dos horas. A las 3 a.m. comenzaba el segmento de Open Phone America donde permitió que las personas que llamaban discutieran cualquier tema que les agradara hasta el final del programa cuando expresaba sus propias opiniones políticas. Muchas estaciones en las zonas horarias occidentales transmitieron en vivo la parte de Open Phone America del programa, seguida de la entrevista del invitado de turno.

Al principio, el programa tenía 28 afiliados nacionales aunque el número final llegó a ser superior a 500 afiliados. King fue el anfitrión del programa hasta que renunció en 1994. Ocasionalmente King entretenía a la audiencia contando historias divertidas de su juventud o de su carrera en la radiodifusión.

“Larry King Live”, King en Directo

El “Larry King Live” comenzó en CNN en junio de 1985. En el programa, King recibió a una amplia gama de invitados, desde figuras como teóricos de la conspiración OVNI y supuestos psíquicos, hasta políticos prominentes y figuras de la industria del entretenimiento y cultura, a menudo haciendo su primera o única entrevista sobre noticias de última hora en su programa. Después de transmitir su programa de CNN de 9 a 10 p.m., King luego se desplazaba a los estudios del Mutual Broadcasting System para hacer su programa de radio, cuando ambos programas aún se emitían.

Con tanta actividad profesional Larry King terminó sufriendo un ataque cardíaco en 1987. Desde esa experiencia King fundó la Larry King Cardiac Foundation, una organización sin fines de lucro que cubrió los gastos de procedimientos cardíacos que salvaron la vida a muchas personas que de otra manera no podían pagarlos.

A diferencia de muchos entrevistadores, King tenía un enfoque directo y sin confrontación. Su reputación de hacer preguntas fáciles y abiertas lo hizo atractivo para figuras importantes que querían expresar su posición evitando ser desafiados por temas polémicos. Sabía escuchar al entrevistado y solía decir “nunca aprendí algo cuando yo estaba hablando.”

Frank Sinatra, Marlon Brando, Nelson Mandela, los Beatles, Bill Clinton, los Trump, y miles más accedieron a ser entrevistados por King.

Larry King entrevistando al Presidente ruso, Vladimir Putin

Al entrevistar a escritores, por ejemplo, King decía que no leía sus libros previamente por lo que no sabría más que su misma audiencia. De hecho a veces ni sabía a quién iba a entrevistar, era su personal de producción el que organizaba la agenda de los invitados. Su método de trabajo también era atípico: “no programo mis entrevistas y quiero conocer lo menos posible de aquel que voy a entrevistar,” decía King “entonces, conociendo lo mínimo de mi invitado puedo ir descubriendo cosas, soy intensamente curioso.”

King también escribió una columna de periódico regular en USA Today durante casi 20 años, desde poco después del debut del primer periódico nacional en Baltimore-Washington en 1982 hasta septiembre de 2001. La columna también tuvo forma de blog en 2008 y apareció en Twitter en abril de 2009.

Durante su carrera, King realizó decenas de miles de entrevistas. El “Larry King Live” de la CNN se convirtió en el programa de televisión de mayor duración presentado por la misma persona, en la misma red y en la misma franja horaria, y fue reconocido por ello en el Libro Guinness de los récords mundiales. Se retiró en 2010 después de grabar 6.000 episodios del programa; sus palabras finales en el programa fueron: «Yo … yo, no sé qué decir excepto a ti, mi audiencia, gracias.”

En realidad Larry King nunca se retiró y siguió trabajando en otros proyectos como con “Ora TV”, una productora fundada con el magnate mexicano Carlos Slim. King además protagonizó varios papeles en programas de televisión y en algunas películas como “Ghostbusters” “Bee Movie”, etc. y prestó su voz a Doris, la fea hermanastra en Shrek 2 y sus secuelas.

King se convirtió en un usuario muy activo en Twitter donde publicó pensamientos y comentarios sobre una amplia variedad de temas. «Me encanta tuitear,” declaró “creo que es un mundo diferente al que hemos entrado. Cuando la gente llamaba, llamaba al programa y ahora en Twitter, estoy dando pensamientos, opiniones. Todo el concepto ha cambiado.»

King tuvo una agitada vida sentimental, se casó ocho veces con siete mujeres diferentes y además tuvo varios amoríos. “no soy bueno para el matrimonio,“ confesò una vez “pero soy un buen novio.”

Su primer matrimonio fue a los 19 años y duró solo un año. Luego se casó brevemente con Annette Kaye, quien dio a luz a su hijo, Larry Jr., en noviembre de 1961, pero King no conoció a Larry Jr. hasta que éste tenía más de treinta años.

Luego King se casó con su tercera esposa, Alene Akins, una conejita de Playboy, y adoptó al hijo de Akins, Andy, en 1962; la pareja se divorció al año siguiente. En 1963, se casó con su cuarta esposa, Mary Francis «Mickey» Sutphin, quien se divorció de él. Se volvió a casar con Akins, con quien tuvo una hija, Chaia, en 1969. La pareja se divorció por segunda vez en 1972.

El 25 de septiembre de 1976, King se casó con su quinta esposa, la profesora de matemáticas y asistente de producción Sharon Lepore. La pareja se divorció en 1983.

King conoció a la empresaria Julie Alexander en 1989 y le propuso matrimonio en la primera cita de la pareja. Alexander se convirtió en la sexta esposa de King en octubre de 1989 pero se separaron al año siguiente y se divorciaron en 1992.

Su séptima esposa fue Shawn Southwick con la cual contrajo nupcias en 1997 y tuvo dos hijos, Chance y Cannon. Finalmente la pareja se divorció en 2019.

De sus siete esposas, King tuvo cinco hijos y nueve nietos, así como cuatro bisnietos. Sus hijos con Alene – Andy y Chaia – murieron con pocas semanas de diferencia en agosto de 2020: Andy a los 65 años, de un ataque cardíaco, y Chaia a los 51 de cáncer de pulmón. Este fue un momento muy duro para King.

King residía en Beverly Hills, California. Fanático del béisbol y de los Dodgers de su nativa Brooklyn se le veía con frecuencia en el estadio animando a su equipo.

En 2005 se describió a sí mismo como un judío agnóstico y, luego, en 2015 se declaró completamente ateo. «Me encanta ser judío,” dijo en 2017 “estoy orgulloso de mi judaísmo y amo a Israel».

El pasado enero King fue hospitalizado en un hospital de Los Ángeles después de dar positivo por COVID-19. King murió el 23 de enero de 2021 a la edad de 87 años en el Centro Médico Cedars-Sinai. La última esposa de King, Shawn, dijo a Entertainment Tonight que King se había recuperado del COVID-19 pero murió de sepsis como complicación.

En su autobiografía de 2009 King escribió que “cuando tenía cinco años estaba recostado en mi cama y miraba a la radio, deseaba estar en la radio, hasta hoy no sé por qué.”

Durante sus seis décadas de vida profesional Larry King realizó cerca de 50.000 entrevistas a muchas de las principales figuras de su tiempo como también a gente común. “Lo he disfrutado a tope,” declaró un día este legendario entrevistador, también conocido por sus coloridas camisas y tirantes, “¡cada minuto!”

Adiós Larry❤️

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